Cómo el cambio climático hizo arder Texas

Cómo el cambio climático hizo arder Texas

Los pastizales secos y polvorientos del Panhandle de Texas no eran adecuados para la quema. Las temperaturas estaban entre 25 y 30 grados Fahrenheit por encima de lo normal. El aire estaba seco, con una humedad inferior al 20 por ciento. Y las ráfagas de viento alcanzaron las 60 mph. Esas condiciones climáticas cálidas y secas preocuparon a los meteorólogos de la región y sus peores temores se hicieron realidad el 26 de febrero cuando una chispa provocó un incendio masivo.

En los últimos 10 días, cinco incendios forestales en la región han quemado más de 1,2 millones de acres. El más grande de ellos, llamado Smokehouse Creek Fire, por un arroyo cerca de su fuente, abarcó un área más grande que Rhode Island. Es el incendio forestal más grande y destructivo en la historia del estado. Hay que reubicar comunidades enteras. Dos han muerto. Después de una semana de esfuerzos continuos, las cuadrillas contuvieron sólo el 44 por ciento del incendio del ahumadero.

El incendio ha destruido más de 500 casas y miles de vacas, caballos y cabras han muerto o han sido sacrificados. A la luz de la devastación, el gobernador Greg Abbott declaró el estado de emergencia para 60 condados y solicitó recursos adicionales del gobierno federal para combatir el infierno.

«Mientras Texas experimenta el incendio forestal más grande en la historia de nuestro estado, estamos listos para desplegar todos los recursos disponibles», dijo Abbott en una conferencia de prensa a principios de esta semana. «Los incendios forestales aún no han terminado, y hasta que lo hagan, es imperativo que los tejanos en áreas de riesgo estén atentos al clima para mantenerse a salvo ellos y sus propiedades».

No está claro qué causó la chispa y los funcionarios del Servicio Forestal de Texas A&M continúan investigando. Los propietarios de tierras sospechan que la culpa es de una línea eléctrica caída, una causa más común de incendios forestales. En California, seis de los 20 incendios más grandes del estado comenzaron de esa manera.

Los bomberos de Texas habitualmente abordan grandes incendios. En promedio, los incendios forestales queman alrededor de 650.000 acres cada año. En 2011, en medio de una sequía prolongada y grave, Texas experimentó una de las peores temporadas de incendios de su historia, perdiendo casi 4 millones de acres. El Panhandle se vio especialmente afectado. A nivel nacional, los investigadores descubrieron que los incendios forestales son cada vez más frecuentes e intensos, y la temporada dura esencialmente todo el año.

La gravedad de los incendios forestales depende de la geografía y la vegetación; el clima juega un papel importante en su frecuencia y en su gravedad. Estas enormes llamaradas requieren condiciones cálidas y secas, y el calentamiento del planeta está haciendo que esas condiciones sean más comunes. Según Climate Central, una organización sin fines de lucro que rastrea el análisis de los impactos climáticos, las altas llanuras de Texas han experimentado ahora 32 días con las condiciones climáticas más cálidas, secas y ventosas desde la década de 1970.

«Estamos viendo más días en los que las temperaturas son altas y más días en los que hace calor, seco y viento al mismo tiempo», dijo Caitlin Trudeau, investigadora asociada senior allí. «Es un multiplicador de amenazas».

El cambio climático hace que las soluciones contra incendios forestales sean más difíciles de implementar. Las quemas prescritas, en las que los bomberos inician fuegos controlados para limpiar la maleza y los matorrales cubiertos de maleza, son un medio controvertido pero eficaz de gestionar la cantidad de vegetación que alimenta los incendios. El clima es un determinante importante de cuándo realizarlos. Si las condiciones son demasiado calurosas, secas y ventosas, estos incendios relativamente pequeños pueden salirse de control. Un mundo que se calienta está generando condiciones más frías y húmedas que previenen los incendios descontrolados. Eso es lo que ocurrió el año pasado en Nuevo México cuando funcionarios federales iniciaron una quema prescrita en el Bosque Nacional de Santa Fe para perder el control. Se han quemado más de 341.000 acres. Los funcionarios subestimaron cuán secas serían las condiciones.

Combatir los incendios forestales también es difícil. Normalmente, las temperaturas nocturnas más frescas hacían descansar a la tripulación. Pero a medida que el planeta se calienta, las temperaturas nocturnas aumentan más rápido que las diurnas. Un análisis del Centro Climático de 2022 encontró que las noches promedio de verano en 2022 serán 2,5 grados Fahrenheit más cálidas que en 1970. Eso significa que los incendios pueden acelerarse después del atardecer, desafiando a los bomberos durante toda la noche.

«El cambio climático hará que los incendios sean peores y más peligrosos, pero también reducirá nuestra capacidad para resolver el problema», afirmó Trudeau.


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