«Hay lugar para una interpretación más rica»: los astrónomos reconsideran qué hace habitable a un planeta

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Cuando los astrónomos buscan exoplanetas, no intentan confirmar si existen, sino ver si podrían albergar vida tal como la conocemos. Porque identificar exoplanetas es parte fundamental de la búsqueda internacional de vida extraterrestre.

Como explica la NASA, los astrónomos suelen observar si los planetas se encuentran en la llamada «zona habitable». Se define por la distancia entre la estrella y el exoplaneta, donde hipotéticamente podría existir agua líquida en la superficie del exoplaneta. A menudo se las conoce como zonas Ricitos de Oro, donde las condiciones no son ni demasiado cálidas ni demasiado frías para la vida. Tal como están las cosas, sólo 67 de los casi 5.000 exoplanetas son mundos habitables. De estos exoplanetas, es probable que sólo 28 sean planetas rocosos, una indicación de que pueden tener agua en su superficie como la Tierra.

Sin embargo, un nuevo descubrimiento en nuestro propio sistema solar está llevando a algunos astrónomos a repensar cómo debería definirse la habitabilidad. El mes pasado, en un estudio publicado en la revista Naturaleza Astronomía, los astrónomos dijeron que hay pruebas sólidas de la presencia de cianuro de hidrógeno en Encelado, la luna de Saturno, una molécula esencial en la formación de aminoácidos y, por lo tanto, uno de los componentes fundamentales de la vida. Además del cianuro de hidrógeno, los investigadores descubrieron que muchos compuestos orgánicos de las columnas estaban oxidados, lo que sugiere que existen múltiples formas de sustentar la vida en el océano del subsuelo lunar.

«Creo que podemos hacerlo mejor si logramos diferentes enfoques».

Lejos de sacar una conclusión definitiva sobre si existe o no vida en Encelado, dijeron los investigadores, seguirán investigando. Si Encelado tiene vida, podría hacer que la habitabilidad cambie, ya que Saturno está fuera de la zona habitable actualmente definida. ¿Significa esto que cuando los astrónomos buscan planetas habitables fuera de nuestro sistema solar, se están perdiendo planetas habitables que hipotéticamente podrían existir fuera de la zona habitable? ¿Debería redefinirse la habitabilidad?

Coautor del artículo, Dr. Mark Simons le dice a Salon que es una pregunta difícil de responder porque en este momento los astrónomos hacen las mediciones que pueden con la tecnología disponible. Ellos son Cuando se trata de descubrir exoplanetas habitables, los astrónomos están limitados en lo que pueden hacer. El telescopio espacial James Webb se basa en la astronomía infrarroja para interrogar puntos de luz. Los astrónomos sacan conclusiones sobre estos exoplanetas con datos limitados. Pero en nuestro propio sistema solar, dijo Simons, «es un juego de pelota diferente». Los astrónomos pueden enviar una nave espacial para observar una muestra de la atmósfera aterrizando directa o indirectamente en un planeta o luna.

«Están haciendo lo que pueden con la tecnología tal como la conocemos», dijo. «Creo que podemos hacerlo mejor si logramos diferentes enfoques».

David Catling, profesor de ciencias terrestres y espaciales en la Universidad de Washington en Seattle, dijo a Salon por correo electrónico que cree que definir la habitabilidad en este momento depende de «detectables».

«En la zona habitable, esperamos planetas con agua líquida en sus superficies, por lo que estos planetas pueden tener biosferas en la superficie que emiten gases a sus atmósferas que podemos detectar en la luz reflejada o transmitida de la estrella madre», dijo. «Si hay una luna más allá de la zona habitable que tiene una biosfera subsuperficial debajo del hielo, eso es genial, pero es indetectable».

Incluso en nuestro propio sistema solar, explicó, los científicos no saben con certeza si hay vida en el océano subterráneo de Europa o Encelado.

«Hay espacio para una definición más rica» ​​de habitabilidad.

«Hay espacio para una definición más rica» ​​de habitabilidad, explicó Simons. En un estudio reciente del que es coautor Simons, Simons y sus colegas sugieren que el concepto de tiempo relacionado con la geofísica puede incluirse al determinar la habitabilidad. Específicamente, la trayectoria de las condiciones durante un período o período de tiempo.

«Si encontraras condiciones en la Tierra como las actuales, pero solo duraran una hora, no habría tiempo para que se desarrollara la vida, ¿verdad?» Afirmó. «Ahora bien, si ese número mágico para la Tierra es 10 millones de años o 100 millones de años o miles de millones de años, creo que es difícil para la gente responder».

Simons no es el único científico que aboga por ampliar la definición de habitabilidad. En el pasado, un grupo de científicos planetarios sugirió que podría haber planetas habitables. Una atmósfera dominada por el hidrógeno. Otro grupo de científicos sugirió una vez buscar exoplanetas potencialmente habitables. Alrededor de estrellas enanas blancas. Como Como informé anteriormente para Salon, Algunos astrónomos instan a la vida a centrarse en detectar firmas tecnológicas, por ejemplo Ondas de radio, Contaminación industrialSe está utilizando cualquier cosa que indique contaminación lumínica o tecnología avanzada, no solo firmas biológicas.

Seth Shostock, un astrónomo senior de la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI), dijo a Salon que no estaba seguro de si existía una «necesidad apremiante» de redefinir la habitabilidad en este momento. En parte porque ahora está muy vagamente definido. Además, los planetas son como las personas y «pasan por etapas de la vida», dijo. Si uno comienza siendo inhabitable, no significa que no pueda sustentar la vida en el futuro.

«Si encuentras un planeta alrededor de alguna estrella y puedes decir que está en la zona habitable de esa estrella, tal vez esté en la zona habitable, pero la vida no ha surgido en ese planeta todavía porque ya hemos estado allí antes», dijo. . «Deberíamos regresar dentro de mil millones de años y entonces encontraremos todo tipo de vida interesante, y tal vez si regresamos dentro de 4 mil millones de años, encontraremos habitantes inteligentes para invitar a nuestro club de lectura».

En la búsqueda de vida, Shostak destacó que se sospecha que hay alrededor de un billón de exoplanetas en nuestra propia galaxia. Comparó la situación con un billón de billetes de lotería. Es probable que uno resulte ganador.

«Algunas de ellas, la mayoría las tiras a la basura», dijo. «Pero algunos estarán bien».

Catling dijo que la definición de habitable puede cambiar a medida que avanza la tecnología.

«Podría haber mucha vida en exoplanetas que simplemente no podemos ver», afirmó. «No tenemos los telescopios ni la tecnología para ver los detalles de planetas similares a la Tierra alrededor de estrellas como el Sol».

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